El coronavirus nos está dejando escenas que nunca pensaríamos ver. Una de las más impactantes es la de los aviones vacíos. No paramos de ver fotos y vídeos a lo largo y ancho de Internet donde los pocos pasajeros que hay o directamente la tripulación nos muestra la cabina completamente vacía, o casi. Y no es que haya vuelos con dos o tres personas, sino que directamente hay una gran cantidad de ellos que van completamente vacíos.

La gente tiene miedo de volar por culpa del coronavirus, por lo que están dejando escapar vuelos ya comprados desde hace tiempo y, sobre todo, ya no se están vendiendo tantos vuelos como antes. No obstante, hay gente que no tiene miedo y que está aprovechádose de la situación para volar barato.

Ahora viene la pregunta: si las aerolíneas están perdiendo dinero, ¿por qué no cancelan esos vuelos y dejan los aviones en tierra? La lógica sería esa: si la aerolínea prevé que no va a tener muchos pasajeros (lo que se puede saber unas horas antes), podría cancelar el vuelo, costando más barato la indemnización de, por ejemplo, cinco personas (las que se presentaron en el aeropuerto) que pagar toneladas de combustible que se quemarán sin razón.

En realidad, la situación no es tan sencilla, pues hacer eso podría conllevar resultados incluso peores. De hecho, una de las aerolíneas más importantes de Reino Unido (que operaba el 40% de los vuelos dométicos dentro del país británico) ha cerrado definitivamente por esta misma crisis; hablamos de Flybe, pero otras muchas podrían estar cerca de este mismo final (Norwegian deberá ser rescatada pronto si mantiene estos niveles de pérdida, por ejemplo).

Por qué las aerolíneas están volando aviones "fantasma"

La IATA (Asociación Internacional del Transporte Aéreo) ha determinado que las perdidas en ingresos que se producirán en el sector de la aviación a lo largo del 2020 debido al coronavirus serán de unas 113 000 millones de dólares.

La regulación europea obliga a las aerolíneas a usar el 80% de sus slots a riesgo de perderlos en caso contrario

El caso es que, de no operar al menos el 80% de sus slots (ahora explicaremos qué significa esta palabra) las aerolíneas perderían el derecho de mantenerlos, y las autoridades tendrían el derecho de subastarlos. Los slots son los activos más importantes que tienen las aerolíneas, más importante incluso que sus aviones. De hecho, los slots fueron uno de los grandes intereses tras la caída de Thomas Cook; todo el mundo estaba expectante por qué compañía sería la que ganaría la subasta.

Ahora bien, ¿qué significa un slot aeroportuario? Así es como se llama, en concreto, a los permisos de aterrizaje y despegue de una aerolínea en los aeropuertos durante un horario concreto. El tráfico aéreo es limitado, por lo que se ha debido establecer unas normas de orden para las aerolíneas. Y no solamente el tráfico, sino también las infraestructuras. Si todas las aerolíneas quisieran realizar un depegue a las 8:00 de la mañana, no se podría, puesto que el aeropuerto solamente posee un número limitado de puertas de embarque, por ejemplo; por ello, hay slots que, dependiendo del aeropuerto, están muy cotizados.

De este modo, no cuesta lo mismo despegar a las 8:00 de la mañana que hacerlo a las 10:00, puesto que más aerolíneas quieren hacerlo a primera hora para cubrir cierto tipo de clientes; de este modo, esos slots serán más caros y, consecuentemente, también lo serán los vuelos.

O usas los slots, o los pierdes

A pesar de que esta norma del 80% se ha eliminado para vuelos con destino a Hong Kong, no ha sido así con el resto de países, por ahora. No obstante, la Unión Europea ya ha anunciado que se tomará medidas, y parece que la pelota ahora está en manos de los gobiernos de forma individual, quienes decidirán si se levanta la norma de forma temporal a las aerolíneas, pero sin riesgo de perder sus preciados horarios.

El medioambiente, uno de los peores afectados por los slots

Y esto no es solo algo muy malo para las aerolíneas, sino que además está suponiendo un desastre medioambiental: podemos asumir las contaminaciones de CO2 si recibimos algo a cambio, pero que decenas de vuelos estén volando completamente vacíos es algo incomprensible desde el punto de vista medioambiental. Cuanto más tarde la Unión Europea en reaccionar, peor será no solo el daño económico, sino también el ambiental. Si bien es cierto que de no ser por el coronavirus todos esos aviones irían llenos, no hay motivos por los que obligar a que vuelen.

De hecho, las aerolíneas y organizaciones aéreas han estado solicitando que se elimine esta norma, precisamente. Lo único que se pide es relajar ese ratio durante unos meses, hasta que todo la crisis del coronavirus haya pasado. Algo muy similar está ocurriendo en Estados Unidos, donde también se ha anunciado que se tomarán medidas. En concreto, en el país norteamericano se suspenderá la norma hasta el 31 de mayo de este mismo año, lo que es un respiro muy significativo para las compañías aéreas.